Ressources génétiques forestières : de précieuses richesses pour les communautés

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La Commission intergouvernementale des ressources génétiques pour l'alimentation et l'agriculture, se réunit à Rome et célèbre son 30ème anniversaire. Et ce alors que d'importants changements ont actuellement lieu dans le domaine des ressources génétiques forestières.

Portant traditionnellement sur les problèmes techniques de la conservation génétique, de l'amélioration des essences et de l'approvisionnement en semences, la gestion génétique des ressources forestières étend maintenant son champ d'action aux services rendus par les écosystèmes. Les progrès des biotechnologies et l'évolution du droit relatif aux échanges de ressources génétiques sont porteurs de nouvelles possibilités et de nouveaux défis, qui nécessitent la mise en place d'un environnement politique favorable.
Les forêts sont des écosystèmes complexes qui couvrent 30 pour cent de la surface des terres émergées du globe, constituant l'habitat d'innombrables espèces terrestres. Les forêts, par les aliments et les matières premières qu'elles fournissent (pour l'alimentation, le bâtiment, l'énergie ou l'industrie manufacturière) sont essentielles aux moyens de subsistance et au développement économique et social. Elles sont aussi au fondement de la protection de l'environnement et de la conservation des ressources naturelles. Les forêts contiennent plus de carbone que l'atmosphère. Dans le contexte du changement climatique, les forêts, qui sont à la fois productrices et consommatrices de carbone, acquièrent une nouvelle importance.

La diversité génétique joue un rôle primordial dans l'évolution des essences forestières. Elle a permis aux arbres et aux forêts de s'adapter, depuis des millénaires, aux changements et aux conditions défavorables, accumulant un stock unique et irremplaçable de ressources génétiques forestières. La diversité génétique forestière reste toutefois très mal connue, en particulier celle des forêts tropicales. Les estimations du nombre des espèces d'arbres varient de 80 000 à 100 000, mais le potentiel actuel et futur de moins de 500 d'entre elles a été étudié de façon quelque peu approfondie. Jusqu’à récemment, l'étude des ressources génétiques forestières s'est concentrée sur la domestication du petit nombre d'entre elles qui étaient jugées les plus aptes à la production de bois, de fibres et de combustible dans le cadre de plantations et de systèmes agro-forestiers.

Par suite des pressions qui s'exercent sur les terres forestières et des effets de l'exploitation non durable des ressources forestières, l'énorme potentiel des ressources génétiques forestières risque d'être perdu à tout jamais, avant qu'on ait pu le recenser et encore moins le mettre à profit. La disparition et la dégradation des forêts demeurent un problème majeur dans le monde en dépit des efforts considérables qui ont été déployés pour assurer la gestion durable des forêts. On prend aussi conscience, de plus en plus, de la valeur inestimable des ressources génétiques en elles mêmes, pour faire face aux défis mondiaux, tels que celui du changement climatique.

Or, les ressources génétiques forestières sont menacées. Chaque année, 13 millions d'ha de forêts disparaissent, à la suite essentiellement de la conversion des terres à d'autres utilisations. Si cette perte est en partie compensée par les restaurations forestières et les boisements, qui couvrent 5,7 millions d'ha par an, la planète perd toutefois encore quelque 200 km2 de forêts par jour. Faute d'une connaissance générale suffisante des ressources génétiques forestières, il est impossible d'estimer avec exactitude la perte génétique imputable à la déforestation et à la dégradation des ressources forestières. Il fait cependant peu de doute que la déforestation et la dégradation des forêts sont dans de nombreux cas la cause d'une érosion génétique.

(Extrait sonore : Oudara Souvannavong, expert forestier principal à la FAO; propos recueillis par Liliane Kambirigi)

Classé sous Dossiers, Environnement.
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20/10/2017
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